Fundador de Agroexport S.A. habla sobre "Blanditos", la primera planta procesadora de frijol cocido y el desarrollo de un futuro prometedor para los agricultores de frijol nicaragüense.

By Santiago del Carril

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Agroexport S.A. fue fundado hace 10 años por el director comercial Álvaro Cantillano y sus socios coincidiendo con un aumento de la demanda de frijoles. Ellos empezaron justo cuando Nicaragua comenzo a ser una de las regiones más productivas en terminos de la producción de frijoles, pero ellos notaban que había algo que faltaba. El país no tenía una planta para procesar frijoles.

“Tú ibas al supermercado y se podía encontrar productos procesados de frijoles hechos en los Estados Unidos, Guatemala, Costa Rica, pero no en Nicaragua,” explico Cantillano. Agroexport S.A. vio una oportunidad basada en esa necesidad, y pudo conseguir los prestamos necesarios para invertir 2 millones de dólares en construir la primera planta nicaragüense dedicada a procesar frijoles.

Hoy en día Cantillano prevé que,“esto va ayudar nuestros exportaciones, y a el mercado Nicaragüense, para que ellos puedan comprar productos procesados en su propio país en vez de importarlos.” Con el crecimiento de la demanda fuera y dentro del país, la fábrica es un paso importante para la industria de frijoles en Nicaragua y en la región, ahora que está empezando a producir mas de 300,000 libras de frijoles procesados por mes.

En una entrevista reciente, Cantillano comparte su historia con IFT y sus esperanzas para el próspero futuro de Nicaragua.

IFT:  Cómo se involucro con Agroexport S.A.?

Cantillano:  Bueno, tuvimos nuestro primer hijo y tenía que ganar más para sostener mi familia. Por eso me reuní con un par de socios que ya estaban trabajando en la comercialización de frijoles y que ya conocían la industria. Hace 10 años que creamos la empresa, y empezamos a exportar frijoles rojos y negros a los Estados Unidos y otros partes de Centroamérica. También exportamos muchos otros productos como chía. Obviamente no fue todo color de rosas, hubo fracasos en el camino, pero seguimos adelante.

IFT:  Por qué Agroexport S.A. decidió invertir en una nueva planta para procesar frijoles?

Cantillano:  Decidimos invertir en una planta nueva porque vimos una posibilidad, sabiendo que Nicaragua era uno de los mayores productores de frijoles en Centroámerica, pero no tenía una fábrica para moler o empacar frijoles. En ese momento muchos de los frijoles venían de afuera del país. Ibas al supermercado y encontrabas productos de los Estados Unidos, Guatemala y Costa Rica, pero no de Nicaragua. Por eso decidimos invertir en una planta de primera calidad que nos permitiera agregar valor a los productos de materia prima, vendiendo frijoles cocidos o molidos que no necesitaban preservantes o químicos.

IFT:  Cuantos frijoles procesados estiman que la planta producirá?

Cantillano:  En la actualidad estamos produciendo un estimado de 300 mil libras de frijoles cocidos por mes, pero todavía no llegamos a nuestro límite. Tenemos mucha más capacidad para procesar y vender una mayor cantidad de frijoles. Pero el mercado decidirá eso. Tenemos espacio para comprar mas equipamiento si lo necesitamos. Nicaragua como país produce 5 millones y medio de quintales (550,000 mts) de frijoles por año, y sigue creciendo. Ha crecido a ser el séptimo producto más grande que el país exporta. Hace 20 años que ni aparecía en la lista de exportaciones, y ahora esta comenzando a ser el más importante de Nicaragua.

IFT:  Que valor va agregar su planta a la industria doméstica de frijoles?

Cantillano:  Primero va ayudar con las exportaciones. La tecnología sofisticada de la planta va dejarnos producir un frijol de alta calidad y que es muy competitivo sin químicos, dandóle un sabor tradicional. El 80 por ciento de nuestros frijoles son cocidos y el 20 porciento son molidos. Esto va dejar que los nicaragüenses puedan obtener frijoles procesados de su propio país en vez de tener que importarlos. También, por la manera que cocinamos y preparamos los frijoles, pueden durar un año. La maquinaria que usamos en la planta es lo que permite tener un producto de tan buena calidad que pueda darle una vida útil larga.

IFT:  Es esta la primera planta en Nicaragua de frijoles procesados y cuantos hay en la región?

Cantillano:  Sí, lo es. En Guatemala hay tres, en El Salvador hay dos, Honduras tiene alrededor de tres y Costa Rica también tiene un par.

IFT:  Entonces esta planta es muy importante para Nicaragua?

Cantillano:  Va dar a los nicaragüenses el placer de comer frijoles como a ellos les gusta. La manera que producen frijoles en Guatemala, por ejemplo, no es lo mismo que acá. El frijol nicaragüense es un poco mas húmedo, mientras los frijoles de otros países de Centroámerica son mas secos. Una de las cosas que es muy importante es que no tiene preservantes, ninguno de las otras plantas procesan los frijoles como nosotros. Ahora tampoco estoy diciendo que usar preservantes es el demonio, pero sí altera el gusto del producto. Un producto natural siempre es mejor. Esa es la razón porque somos muy competitivos, e invertimos en un 80 porciento de maquinaria que viene de Europa y vamos estar exportando una comida que la población de los Estados Unidos va a querer comer.

IFT:  En cuanto tiempo piensan recuperar la inversión?

Cantillano:  Bueno, ya estamos vendiendo en el mercado pero es difícil calcular esto. En los últimos años, sólo invertimos. Sólo ahora estamos empezando a ganar dinero. Pero las cosas se estan moviendo. No vamos a invertir en otra planta en el corto plazo, pero podríamos invertir en mas equipos o aumentar el volúmen de producción después.

IFT:  A donde van tus exportaciones a los Estados Unidos?

Cantillano:  Estamos exportando a aproximadamente diez estados de los Estados Unidos, desde el este al oeste de este país. Estados Unidos es un importador importante porque su mercado es estable, y es mucho mas flexible con sus importaciones. Estamos exportando alrededor de 15 contenedores por mes a los Estados Unidos y todavía no llegamos a nuestro máximo potencial.

IFT:  Cuáles son algunos de los desafíos que han enfrentando en crear la planta de frijoles?

Cantillano:  Básicamente fondos, tienes que tener el dinero para garantizar la posibilidad para comprar el equipamiento necesario. Por ejemplo, para comprar el equipo de España, necesitamos conseguir préstamos. Por suerte obtuvimos préstamos de un banco nacional, que entienderon el valor agregado que la planta iba a producir y que eso ibaa benificiar la economía de Nicaragua. Por eso invertieron en el proyecto y fueron muy flexibles con sus planes de financiamiento. Nicaragua, como otros países en latinoamérica en general, produce muchos productos de materia primas, pero no tantos con valor agregado. Las economías en la región se desarrollarán invertiendo en empresas locales o procesos que dan valor agregado a la materia prima.

IFT:  Cuál porcentaje de sus frijoles vienen de cooperativas, asociaciones de productores y productores individuales?

Cantillano:  La fábrica está ubicada en la región del departamento de Matagalpa que produce tres cosechas por año, es una región muy productiva. Ahí tienes cooperativas y productores individuales. Nosotros recibimos la mayoría de nuestros frijoles de cooperativas y productores individuales. En general, la estructura agropecuaria de Nicaragua esta sostenido de pequeños productores. Hay alrededor de 100 mil pequeños productores en áreas- no hay grandes productores como en la industria de azúcar o café que son las mas grandes. Con la ayuda del gobierno y ONGs, los pequeños productores están mejorando su producción. Están usando mejores semillas, fertilizantes y otro equipos para cultivar.

IFT:  Que efecto ha tenido CAFTA-DR sobre los productores de frijoles?

Cantillano:  Siempre hay ganadores y perdedores. Los Estados Unidos es el mercado más grande para nuestros productos. CAFTA-DR nos esta ayudando, porque nos da un mercado estable dónde la demanda crece. Y ha hecho el proceso de importación y exportación más fácil. Anteriormente Nicaragua perdía oportunidades. Al mismo tiempo, no estoy diciendo que esto es la panacea, pero si está moviendo la economía e inversiones. Cuarenta porciento de las exportaciones nicaragüenses en general van a los Estados Unidos.

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Santiago del Carril, IFT Journalist

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